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Category Archives: Local taxes-Fiscalite

Talk to any St.Barth about taxes and you’ll get a little history lesson about the international treaty that was signed between France and Sweden, when the Swedes retroceded the island to the French, with the stipulation that it be kept tax free. Hard to believe, but for years, St.Barts residents have paid no income tax. This was never a big problem when the island was so desperately poor that paying income taxes would have been a joke. The truth be told, until the advent of meaningful tourism, St. Barth was a French island virtually forgotten by the French administration. The sub-prefecture wasn’t created until 1963 and didn’t become operational until the 1970s.  For the sake of administrative convenience, St.Barths, with its piddly income, was tacked on to Guadeloupe, 250 kilometers to the south.

In the 1980’s, St.Barts became the rock star of Caribbean tourism. As tourists began to flow in, so did money. The island went from being dirt poor to fairy tale rich. But the status quo was maintained, and there continued to be no income tax, no corporate and no VAT tax levied on the island’s fair citizens. Even if the State’s treasury guys said that St.Barths was subject to French tax law just like everybody else, in practice, especially when the French conservative party was in power, thinking Chirac, instructions from the capital were to leave the island alone and not go chasing down tax dollars. As French politics swung from right to left, the French government was neither as lenient or as understanding as the Conservatives had been. Under Socialist rule, pressure within the French administration to bring St.Barths into the tax rank and file intensified in the 1990s. As tax audits multiplied so did local public reactions to them and sometimes, these reactions would become nasty.

To be or not to be taxed became the pressing question and concern, and hung like a cloud over residents and businesses alike. Would the government succeed in supplanting St.Barts historical claim to tax exemption? Would the conditions laid down by the international treaty trump national law and be considered legitimate or would St.Barts have to pay taxes like the rest of France’s constituents? As St. Barts international profile as the Caribbean playground for the rich and famous increased, it became harder for the French government to justify to its taxpayers why St. Barths was receiving significant amounts of its operating budget from Federal, regional and departmental purses. As prosperity flourished, St.Barts officials agreed that it was only fitting that St. Barts pull its weight.

Some of the grey areas have been settled by the island’s status change and the national recognition. The residents of St.Barts are now officially exempt from paying mainland income tax.  As an overseas French collectivity with increased powers -and responsibilities- for its self-management, St.Barts territorial Council has adapted its own tax laws, now part of the tax code, “le code des contributions”, that officially went into effect in January of 2008. Generally, and as would be expected, the new system is based on the collection of new and pre-existing taxes to meet island budgetary need and takes care to define the conditions for legally claiming St.Barts residency. In other words, who qualifies for fiscal exemption?

If you were living or had your primary business base in St.Barths prior to July 15, 2007, you’re a resident. After that date, anyone requesting St.Barths residency, hence the tax exemption, has to furnish proof that the past five years have been spent living and working in St. Barths. What this means is that if you moved here after July 15, 2007 and you’re French, you’ll be subject to Mainland French tax law for the next five years before being able to qualify as a resident and benefit from St.Barths tax laws. The same applies to businesses. St. Barths residency and tax law does not excuse expats from their home country’s tax law obligations.  Nor does it excuse French residents or businesses based in St.Barths from taxes owed on income earned in continental France. A fiscal agreement is expected to be signed soon between France and St.Barths to clarify and/or define parameters to regulate who pays what, and to whom.

As for the island’s direct or indirect local taxes, the pre-existing taxes have been kept, if raised. The import duty tax, long held at 4%, is now calculated at 5% on all imported merchandise. Other island taxes include an 8 cent to the liter fuel tax, a 10% electricity tax, a garbage collection tax that is minimum 88 euros per household, and the port entry tax. Some new taxes have been added to the menu, including a per diem hotel tax of 5%  (collected on villa stays as well),  a per annum business tax ranging from a minimum of 300 euros to a maximum of 5000 euros, and a transportation tax ranging from 50 euros for scooters to up to 3 000 euros for cars, depending on size and horsepower.

One of the big changes in the new tax code, of particular interest to the real estate sector, is the creation of a capital gain tax, considered a victory for local officials who for years have been looking for a way to fend off real estate speculation and curb property flipovers. Market recession and the price of properties have also done their part to keep this practice in check. The tax is set at 25% for St.Barths residents and foreigners (metropolitan French are 16%) The tax base is determined by the difference between  the purchase price and the resale price of the property, subtracting construction and reconstruction costs, enlarging or improving property.  After the 6th year, an annual rebate of 10% is applicable (bringing a capital gain tax exoneration after 15 years). The tax rebate goes up to 20% on residential properties if they are principal homes (bringing an exoneration after 10 years).

Historiquement, on a toujours parlé d’un statut particulier à Saint-Barth, plus particulièrement d’un statut fiscal dérogatoire issu (voir rubrique histoire) de l’époque suédoise. Jusqu’aux années 1980, la situation était relativement simple. Ile oubliée de l’administration française (la sous-préfecture fut créée en 1963 à Saint-Martin et ne devint opérationnelle que dans les années 70), rattachée par convenance à la Guadeloupe située à 250 km au Sud, sans ressource financière significative, Saint-Barth jouissait d’un statut de non imposition. Cela voulait dire notamment pas d’impôt sur le revenu, pas d’impôts sur les sociétés ni de TVA. Et même si juridiquement le Conseil d’Etat, saisit sur le sujet, avait, à plusieurs reprises, affirmé que la fiscalité française s’appliquait bien aux habitants de Saint-Barthélemy, dans la pratique, sur instructions notamment des gouvernements de droite, les services fiscaux ne procédaient pas au recouvrement de l’impôt. La pression de l’administration s’intensifia dans les années 1990, particulièrement sous l’influence de la gauche, et les contrôles fiscaux se multiplièrent entraînant des réactions, parfois violentes, de la population.

Le changement d’attitude du gouvernement central imposait la refonte d’un système bancal qui ne pouvait perdurer en raison des incertitudes qu’il faisait peser sur la vie économique de l’île et de ses habitants. Et puis dans la réalité la situation avait bien changé au fil des années. Saint-Barth était devenue une île prospère et les élus s’entendaient pour dire qu’il était normal que les habitants contribuent  au financement de la collectivité d’autant plus qu’une partie non négligeable des recettes de l’île provenait alors de l’Etat, de la région et du département, bref de l’argent versé par les contribuables français. La création du nouveau statut institutionnel de collectivité d’outre-mer a permis de résoudre les ambiguïtés antérieures et de légaliser le statut fiscal particulier de Saint-Barthélemy. Les nouvelles règles fiscales locales sont édictées dans un code des contributions, adopté par le conseil territorial, et entré en vigueur le 1er janvier 2008.

La philosophie du nouveau système repose d’une part sur une exonération de la fiscalité nationale justifiée par un contexte historique, géographique et économique spécifique et d’autre part sur la confirmation ou la création d’impôts locaux directs et indirects, garanties de l’autonomie financière de la collectivité.

Les résidents de Saint-Barthélemy sont donc désormais légalement exclus du champ d’application de la fiscalité métropolitaine. Les résidents fiscaux sont ceux qui habitent ou exercent leur activité principale à Saint-Barthélemy au 15 juillet 2007. Pour obtenir la résidence fiscale après cette date, il faut avoir séjourné dans l’île ou y avoir exercé son activité principale pendant 5 ans. Concrètement cela veut dire que toute personne arrivée après le 15 juillet 2007 à Saint-Barth sera assujettie à la fiscalité métropolitaine pendant 5 ans avant de pouvoir bénéficier du statut fiscal particulier de la collectivité. Le principe est le même pour les sociétés.

Bien évidemment, la résidence fiscale n’exonère pas les ressortissants étrangers du régime fiscal de leur pays selon les termes des traités ou conventions en vigueur entre les Etats. Elle n’exonère pas non plus les sociétés ou ressortissants français du paiement des impôts dus sur les revenus perçus sur le territoire métropolitain. Un convention fiscale devrait être très prochainement signée entre l’Etat français et la collectivité afin de préciser ces questions.

S’agissant des taxes locales, directes ou indirectes, certaines ont été tout simplement maintenues parfois avec une augmentation de leur taux : droit de quai de 5% sur toutes les marchandises importées, taxe sur les carburants de 0,08 centimes par litre, taxe de 10% sur la consommation d’électricité, taxe d’élimination des déchets ménagers d’un minimum annuel de 88 euros pour les particuliers, taxe sur les passagers au port et à l’aéroport, etc.). De nouvelles taxes ont été instituées comme la taxe de séjour (5% par nuitée dans les hôtels ou les maisons de location), la contribution forfaitaire des entreprises locales (300 euros par an minimum avec un maximum de 5000 euros) ou encore une vignette sur tous les véhicules à moteur (de 50 euros pour les scooters à 3000 euros pour les voitures les plus puissantes).

Une des grandes nouveautés instituée par le code des contributions et qui intéresse très précisément le secteur immobilier est la création d’une taxe sur les plus values immobilières. Cette taxe reflète la détermination des élus locaux à lutter contre la spéculation immobilière qui a connu de belles années mais qui, avec le ralentissement du marché ainsi que la valorisation des biens, a de toutes façons naturellement pris du plomb dans l’aile ces dernières années. Le taux de la taxe est de 25% pour les résidents de Saint-Barth et les ressortissants étrangers (les résidents métropolitains restent quant à eux soumis au 16%). Son assiette est déterminée par la différence entre le prix d’achat et le prix de revente du bien immobilier déduction faite des dépenses de construction, de reconstruction, d’agrandissement ou d’amélioration. A partir de la 6eme année, un abattement de 10% est applicable annuellement (entraînant une exonération de la taxe au bout de 15 ans). Cet abattement est de 20% s’il s’agit de la vente d’une résidence principale (exonération de taxe en cas de revente au bout de 10 ans).